La extraordinaria evolución de los barcos hidroala

Hay un tipo de embarcación que cuenta con planos de sustentación o alas y que funciona con el mismo principio que las alas de un avión, pero en medio líquido. Estamos hablando de los hidroala, cuyo casco sobresale del agua cuando la velocidad que alcanza es elevada, haciendo que la fricción entre el casco y el agua disminuye, lo que evita la resistencia por la formación de olas.

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Enrico Forlanini a bordo de su hidroala. Foto: National Geographic Magazine/Wikimedia Commons

A baja velocidad, el hidroala se comporta como un barco normal. A medida que la velocidad aumenta, la presión del agua bajo el ala, unida a la disminución de la presión que se forma sobre la misma, genera una fuerza de sustentación opuesta al peso de la nave. Una vez que ésta alcanza cierta velocidad, se eleva completamente el casco sobre el agua.

Además de las alas, también permanecen sumergidas las hélices y el timón de dirección. Con el casco elevado sobre el agua, la resistencia al avance de las alas que lo mantienen elevado, es mucho menor que la que ofrecería el casco sumergido navegando a la misma velocidad.

Historia y evolución

El italiano Enrico Forlanini comenzó a trabajar en hidroplanos en 1898 y utilizó un sistema de láminas en escalera con la que obtuvo patentes en el Reino Unido y los Estados Unidos. Entre 1899 y 1901, el diseñador británico de barcos John Thornycroft trabajó en una serie de modelos con un casco escalonado y una única lámina de proa. En 1909 su compañía construyó un bote de 6,7 m de largo, el Miranda III, impulsado por un motor de 45 kW. El posterior Miranda IV logró una velocidad de 35 nudos.

En 1906, un artículo de la revista Scientific American escrito por el pionero de los hidroalas William E. Meacham explicaba los principios básicos de estos barcos. Alexander Graham Bell, tras leer el artículo de Meacham, comenzó a conceptualizar un hidroala. En el verano de 1908 comenzó sus ensayos junto a Casey Baldwin. Durante una gira mundial entre 1910 y 1911, Bell y Baldwin se reunieron con Forlanini en Italia.

Navegaron por el lago Maggiore en el hidroala de Forlanini y Baldwin describiría la experiencia como algo tan suave como volar. De regreso a Baddeck, en Nueva Escocia, se ensayaron varios prototipos hasta culminar en el HD-4.  Alcanzó una velocidad máxima de 87 Km/h, con una rápida aceleración y buena gobernabilidad. El informe de Bell a la Marina de los Estados Unidos le permitió obtener dos motores de 260 kW. El 9 de septiembre de 1919 el HD-4 estableció un récord mundial de velocidad sobre el agua alcanzando los 114 km/h, récord que permaneció vigente durante diez años.

En Alemania, el barón von Schertel trabajó en el campo de los hidroalas en los años previos y durante la Segunda Guerra Mundial. Tras la misma, el equipo técnico de Schertel fue capturado por los soviéticos. Schertel se trasladó a Suiza, donde fundó la compañía Supramar AG. En 1952 Supramar botó el primer hidroala comercial, el PT10, en el Lago Maggiore, entre Suiza e Italia. El PT10 transportaba  32 pasajeros a una velocidad de 35 nudos. En 1968, el empresario Hussain Najadi adquirió Supramar AG y expandió su mercado hasta Japón, Hong Kong, Singapur, Reino Unido, Noruega y los Estados Unidos. La compañía estadounidense General Dynamics se convirtió en licenciataria de Supramar y El Pentágono premió su primer proyecto de investigación y desarrollo en el campo de super cavitación. La Hitachi Shipbuilding de Osaka (Japón) fue otra licenciataria de Supramar.

Entre 1952 y 1971, Supramar diseñó varios modelos de hidroala: PT20, PT50, PT75, PT100 y PT150. Se construyeron más de 200 unidades de los modelos de Supramar, la mayoría de ellos por Rodriquez en Italia.

La Unión Soviética experimentó extensivamente con hidroalas, construyendo modelos para la navegación fluvial y ferries con diseños estilizados, especialmente durante las décadas de 1970 y 1980. Ejemplos de estos hidroalas son los barcos de la clase Raketa y la sucesora, la Meteor, de mayor tamaño o el más pequeño de la clase Voskhod, diseñados en la Oficina de Estudios Especiales Alexeiev, situada en Nizhny Nóvgorod y liderada por el ingeniero Rotislav Alexeiev.

Estos son algunos de los modelos más llamativos.

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Creado por Alexander Graham Bell en 1919, alcanzaba una velocidad de 114 kilómetros por hora.

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Foto: Our Baddeck e Internet Archive Book Images

White Hawk

Diseñado y pilotado por Frank y Stella Hanning-Lee, este hidroala de principios de los 50 llevaba un motor jet.

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Foto: Popular Mechanics, Agosto 1953

Carl XCH-4 Canard

Fue uno de los hidroalas que la marina estadounidense probó en los 50.

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Foto: U.S. Navy/Wikimedia Commons

Lantern HC-4

También de mediados de los 50. Este prototipo de la marina fue el primero en utilizar controles electrónicos. Solo pudo alcanzar los 33 kilómetros por hora.

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KC-B

De fabricación canadiense, este prototipo de hidroala alcanzó los 96 kilómetros por hora.

Foto: Life, 27 Sep 1954

Foto: Life, 27 Sep 1954

Atomic

Un concepto de hidroala para 320 pasajeros propulsado por energía nuclear. Nunca pasó de la mesa de dibujo.

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Foto: Népszer? Technika, junio 1959

Raketa

El Raketa (Rocket) fue un hidroala ruso de pasajeros en servicio entre 1957 y 1976. Se construyeron 389 unidades capaces de alcanzar los 60 kmh con un alcance de 500 kilómetros.

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Fotos: Fox Photos/Getty Images y poster promocional de la marina húngara, alrededor de 1960.

Meteor

Es una versión más grande del Raketa. Tiene capacidad para 123 pasajeros y alcanza los 66 kmh. Llevan en servicio desde 1960. Las dos últimas unidades se construyeron en 2003.

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Foto: Dmitry Lovetsky/AP

Kometa

Versión marítima del Meteor, con alas más grandes para resistir oleaje mayor.

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Foto: Attila Nagy/Gizmodo

Chaika

Solo se construyó uno de estos hidroalas para 30 pasajeros en 1962. Alcanzaba los 100 kilómetros por hora y fue concebido como una especie de autobús acuático.

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Foto: N. Akimov/Central Press/Getty Images

Burevestnik

Este potente hidroala estuvo en servicio entre 1964 y 1979. Tenía dos motores de avión de 2.700 caballos cada uno que lo impulsaban a una velocidad de crucero de 93 kmh y una velocidad máxima de 150 kmh.

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Foto: rhzm.ru

Turya

Esta rápido hidroala torpedero soviético comenzó a fabricarse en 1972

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Foto: DoD/U.S. Navy/National Archives

USS Plainview (AGEH-1)

Fue el hidroala más grande de 1969. Lo propulsaban dos motores diesel y el mismo motor que un F14. En 1978 se vendió como chatarra y acabó abandonado en el río Columbia.

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Foto: Ebay

Pegasus

Entre 1977 y 1993, Boeing diseñó seis hidroplanos rápidos de ataque para la marina estadounidense.

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Foto: DoD/U.S. Navy/National Archives

Boeing 929

Se lanzó en 1974 y tiene capacidad para 400 pasajeros.

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Foto: SoHome Jacaranda Lilau/Wikimedia Commons

Sea Shadow (IX-529)

Este barco experimental de asalto invisible a los radares fue diseñado por Lockheed en 1985. En realidad es un navío de casco mixto tipo SWATH-Hidroala. Algo muy parecido apareció en una película de James Bond. Y lo tenían los malos…

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Foto: U.S. Navy

Voskhods

Son los hidroala de pasajeros más recientes de Rusia. Están en servicio actualmente en más de 20 países.

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Foto: Mauritsvink/Wikimedia Commons

Rinspeed Splash

El visionario suizo Frank M. Rinderknecht construyó un auto impulsado por un motor a gas, y lo dotó de capacidades acuáticas para promocionarlo en el salón del automóvil de Ginebra de 2004.

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Foto: Rinspeed

Yate Meteor

En 2006, el empresario y gobernador de la región rusa de Krasnoyarsk Krai, Alexander Khloponin, ordenó construir un yate hidroala sobre una variante del Meteor.

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Foto: Avenir Systems

FSWH37

Este yate de recreo de fabricación italiana es un hidroala construido enteramente en aluminio salvo las hidroalas, de acero reforzado.

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Foto: Intermarine S.p.A.

Looker

Es el último hidroala ruso, en este caso de recreo. Su base es transparente para que los pasajeros vean el fondo y los peces.

Foto: Paritetboat Co.

Foto: Paritetboat Co.

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